picto_chiffres copieCompte rendu de la séance 8 du séminaire le 16 octobre 2014

 

Rendre publics les budgets domestiques au XIXe siècle : la méthode monographique de Frédéric Le Play

Fabien Cardoni (IGPDE-IDHES, CNRS-Paris1)

 

Frédéric Le Play (1806-1882) est un polytechnicien et ingénieur des Mines de formation qui a initié une série de monographies d’un grand nombre de familles en Europe. Ces enquêtes débutent dans les années 1830. Le Play est avant tout un statisticien de son époque. En effet, en parallèle, il perfectionne la statistique nationale des industries minières, propose une statistique générale de la France originale et pratique, à travers ses monographies domestiques, une statistique internationale des mœurs. Pour ses enquêtes, il ne se focalise pas sur l’indigence, pense que la solution à la misère passe par un rétablissement des vertus morales et s’attache à observer, sur place et scientifiquement, des foyers afin in fine de découvrir de grandes lois universelles régissant le bien-être. Il partage avec ses contemporains économistes cette préoccupation morale, non encore détachée de la science, et cet impératif d’action. En revanche, il partage avec peu d’entre eux la conviction du bien-fondé des enquêtes parcellaires mais systématisées. En outre, Le Play rejette l’idée de moyenne pour le traitement des questions humaines.

Il s’agissait de présenter les conditions de la genèse, entre 1837 et 1842, de l’idée chez Le Play d’un budget domestique, cœur de ces monographies. On peut distinguer cinq influences contemporaines : les sciences naturelles (chimie et minéralogie), la comptabilité des entreprises (que Le Play pratique en tant que gestionnaire des domaines ouraliens d’un prince russe), les enquêtes sociales (académiques, parlementaires, administratives et ouvrières) en France et à l’étranger, l’économie politique (en mutation de l’idéologie au scientisme) et le budget de l’État (en cours de formalisation à qui Le Play emprunte son vocabulaire et son architecture).

Cette mise en tableau uniformisé et cette monétarisation de tous les aspects de la vie économique mais aussi sociale de la famille représente à la fois le contenu et le contenant, la méthode et le résultat. Le budget des dépenses et recettes du ménage enquêté offre une synthèse qui doit permettre de comprendre facilement le mode de vie et le degré de moralité de la cellule domestique, notamment en fonction du montant d’une éventuelle épargne. Produits dans un cadre privé, ces chiffres budgétaires formatés pour être comparer doivent aider à la réforme sociale telle que l’entend Le Play. La publicité et la compréhension des résultats des enquêtes par un public visé de notables demeurent des soucis constants de Le Play. Une première partie des monographies est publiée en 1855 dans les Ouvriers européens. Ce travail d’enquêtes de terrain, qui s’est poursuivi après le décès de Le Play, n’a pas rencontré l’audience qu’il en espérait. Il demeure néanmoins un des corpus pré-sociologiques les plus impressionnants et riches.


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